Strong “medieval” women on film




Alfred the Great (1969)


Depictions of female figures in epic and “dark ages” material in films have always fascinated me.

Probably due to the easy recurrence in these portrayals to well-known tropes of supposedly female behaviour, stereotypes that abound in modern film that are transposed to the uncertain historical context—whatever the middle ages may mean in that particular film for that particular adaptation—and that betray our own dispositions towards “strong” women—whatever that may mean in our own historical and cultural context. Modern expectations and anxieties can be projected unto the revisiting projection of formatting a new image that can then be used to justify and reiterate the existence of the very stereotypes that have been projected, never knowing exactly if it is a kind of re-feeding or if indeed we can juxtapose the same stereotypes in the historical context of the middle ages. My main concern are images of women as they can be used to perpetuate the role of passive victims, silent and angry women or soft motherly figures unable to go further than hollowed rethoric; and these explorations into the strong women prove problematic when patriarchal structures are juxtaposed (arguably, how can we not do it?) on these supposedly positive portrayals of female agency and power.


I have decided to start taking notes of such portrayals, probably as I will need them for my afterthoughts whenever I research on these type of portrayals for the Anglo-Saxon women (if the gods be willing to let me keep researching and writing even without any support, not exactly complaining, buuut) as I have in mind a project for such type of research.

This is just the very first notes for this, so expect a lot of typos and mistakes, rewordings and first impressions gone wrong. This is not a work of research in itself but of being aware of what anxieties are tickled (?) when watching the films.


By the way, if anyone is interested you can find my reseach on Zemeckis’s take on Beowulf (2007) in my page. Forthcoming (hopefully!) another one taking the figures of Grendel’s mother in zemeckis’s and Modthryth in the poem for an exploration of gaze dynamics and femme fatale associations.




La reina Modthryth consigue desestabilizar la hegemonía masculina de poder que se ha instaurado tras la victoria del héroe sobre la última amenaza monstruosa en Heorot. Aparece como un escalofrío en la narrativa, ante la posibilidad que despierta dentro del espacio de poder del hall y con su ejercicio de la autoridad, y cómo se retoman aspectos importantes que han sido usados en el tratamiento hacia los monstruos vencidos y que, en manos de la autoridad femenina, crean una interesante problemática

Su presencia en el poema está marcada, al igual que la Madre de Grendel por la inquietud que causa. Y es que, sin importar cómo es enmarcada por dos figuras femeninas normativas como son Wealhtheow y Hygd, Modthryth consigue ejercer la misma violencia que la Madre de Grendel, aunque sea brevemente, en el poema, y provocar una reacción en el discurso que ha de constreñirla en el pasado y ha de redirigir las ansiedades que se generan ante una autoridad marcada como “injusta”. Su poder violento es real, teniendo a su servicio las espadas de los guerreros, y capaz de dirigir la violencia masculina dentro del espacio social en contra de los propios guerreros.

Es tan peligrosa como la amenaza monstruosa que la Madre de Grendel introdujo en la narrativa y necesita ser solventada por las mismas estrategias con las que se suprimió la anterior amenaza: un héroe mostrando a esta amenaza feminina vencida. Algo que, más que inusitado, es normativamente incorrecto y provoca cierta desazón en el discurso.

A la hora de analizar a esta figura femenina han de tenerse en consideración varios aspectos que la relacionan con las figuras monstruosas, mostrando que esta reina está en una posición tan ambigua como los propios monstruos.